Departamento de Educação mostra limites para alívio da pandemia lutando contra mutuários em processo de falência

Departamento de Educação mostra limites para alívio da pandemia lutando contra mutuários em processo de falência

O Departamento de Educação costuma contestar pedidos de liberação de falência de pessoas endividadas e com poucos recursos, de acordo com documentos judiciais. Defensores do consumidor dizem que a prática vai contra o interesse do governo Biden em ajudar mutuários em dificuldades e prejudica os esforços do departamento para reformar sua política restritiva de falências.

Além do mais, os defensores dizem que o departamento tem feito demandas absurdas aos mutuários em meio à saúde pública e à crise econômica.

Disseram a uma mãe solteira de três filhos que seu filho de 15 anos poderia conseguir um emprego e que ela poderia lutar mais por pensão alimentícia a fim de liberar dinheiro para pagar seus empréstimos. Uma avó que trabalhava em dois empregos para cuidar de seu neto deficiente foi incentivada a encontrar um trabalho com melhor remuneração, enquanto o departamento pressionava outro mutuário a aceitar um segundo emprego em um momento em que milhões de americanos enfrentavam o desemprego.

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O Washington Post analisou dezenas de casos de falência de Nova York ao Arizona envolvendo empréstimos federais a estudantes e encontrou um padrão semelhante de demandas.

“Por que o governo continua a tomar posições tão duras contra esses mutuários em dificuldades neste momento?” questionou Dan Zibel, conselheiro-chefe da National Student Legal Defense Network, uma organização sem fins lucrativos. “O departamento deve dar uma boa olhada no que está fazendo, que mensagem está enviando aos mutuários.”

Mutuários de empréstimos estudantis perplexos com a contínua defesa da administração de Biden aos processos da era Trump

As barreiras para pagar dívidas de educação por meio da falência são altas, mas não intransponíveis. As pessoas devem abrir um processo separado dentro de seu caso de falência - conhecido como processo adversário - para que seus empréstimos estudantis sejam cancelados. Eles têm que convencer o tribunal de que a dívida imporia uma “dificuldade indevida” e impediria o credor de frustrar seus esforços.

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Como credor de US $ 1,6 trilhão em empréstimos federais a estudantes, o Departamento de Educação tem o direito de contestar a quitação da falência para manter a integridade fiscal do programa de empréstimos. Mas grupos de consumidores argumentam que o departamento também tem a obrigação de ajudar os mutuários em dificuldades.

Zibel, que trabalhou no Departamento de Educação durante a administração do presidente Barack Obama, co-escreveu um papel explorando revisões na política de falências do departamento. Ele argumenta que a agência federal depende de uma interpretação rígida da jurisprudência para determinar as adversidades indevidas.

As pessoas devem provar uma 'certeza de desesperança' para atender aos padrões do departamento, uma posição que um número crescente de juízes de falências dizem ser falha ou absurda.

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Até mesmo o departamento pensou duas vezes em sua política, pedindo ao público em 2018 um feedback sobre a necessidade de atualizações. Na época, a agência questionado se os mutuários estavam sendo desencorajados a procurar ajuda porque seu padrão é muito proibitivo.

O Departamento de Educação disse que ainda está empenhado em revisar sua política de cancelamento de falências para avaliar os tipos de mudanças que poderiam proteger melhor os mutuários.

“Enquanto esse trabalho de revisão continua, o departamento também reconhece os desafios adicionais, incluindo riscos para a saúde pessoal, que vêm da pandemia em curso”, disse um porta-voz da agência por e-mail.

Como resultado, o departamento concordou com 'qualquer suspensão do processo solicitado pelo autor em ações de falência, pelo menos até o final da pausa nos pagamentos de empréstimos estudantis.' O congelamento de pagamentos, que está em vigor desde março de 2020, está previsto para terminar em setembro.

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Mas, para alguns mutuários que buscam um novo começo, não faz sentido atrasar sua oferta de alívio total da dívida.

Sarah Bannister, 63, passou os últimos 12 anos lutando para pagar os empréstimos privados e federais que fez para mandar sua filha e filho para a faculdade. Ela negociou pagamentos mais baixos apenas para ficar para trás, inscreveu-se em planos de pagamento com base em sua renda, mas foi solicitada a pagar mais do que seu aluguel.

Mesmo com um emprego estável trabalhando para a cidade de Nova York, Bannister disse que não havia como acompanhar os pagamentos. Os juros continuaram a acumular. As taxas de cobrança aumentaram. E o que começou como cerca de US $ 200.000 em empréstimos estudantis aumentou para três vezes mais.

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Este mês, Bannister soube que o departamento está contestando seu pedido de cancelamento de falência.

“Não há como escapar de toda essa dívida”, disse Bannister. “Eu tentei conseguir novos empregos, posições de melhor remuneração e recebo pequenas promoções, mas não é o suficiente para fazer a diferença.”

A moratória sobre o pagamento de empréstimos federais a estudantes foi um adiamento, mas Bannister teme que ela falhe e, no final das contas, tenha seu salário enfeitado quando terminar. Seus filhos tentaram ajudar, mas eles estão lutando com seus próprios empréstimos para educação e despesas de manutenção.

“Não quero ficar sem-teto”, disse Bannister, que mora em casas subsidiadas em Nova York. “Se [o departamento] insistir que eu pague esses empréstimos e guarde meu cheque, essa é uma possibilidade real.”

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Aaron Ament, ex-chefe do Gabinete do Conselho Geral do departamento sob Obama, argumenta que é 'inescrupuloso' que o Departamento de Educação ainda esteja gastando recursos para lutar contra os mutuários que buscam uma segunda chance.

“O secretário [Miguel] Cardona deve reverter o curso e fazer tudo ao seu alcance para proteger os estudantes que mais precisam, especialmente aqueles em falência durante a pandemia”, disse Ament, que co-escreveu o artigo sobre falências e agora é presidente do National Student Rede de Defesa Legal.

Os defensores temem que as consequências econômicas da pandemia possam levar a um aumento nos pedidos de falência pessoal assim que as intervenções do governo terminarem. Cerca de 20% das dívidas pendentes de empréstimos estudantis estavam inadimplentes antes da pandemia, e esse número pode disparar quando a pausa no pagamento terminar no outono.

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Ament, Zibel e Pamela Foohey, professora da Escola de Direito Benjamin N. Cardozo da Universidade Yeshiva, estimaram em seu artigo que a maioria das pessoas que entram com falência deve US $ 20.000 ou menos em empréstimos estudantis. Um mutuário pode gastar até US $ 10.000 buscando uma dispensa, enquanto o departamento pode gastar mais do que arrecadará lutando contra o caso.

O departamento pode estabelecer limites práticos para a rescisão da falência, disse Foohey. Ela pode dispensar a contestação de um pedido se mais da metade da renda de uma pessoa for derivada do Seguro Social ou de pagamentos por invalidez. Ou se seus rendimentos familiares estiveram muito abaixo das diretrizes federais de pobreza por vários anos.

Embora haja medidas que o Departamento de Educação possa tomar para definir melhor as dificuldades indevidas, o Congresso precisaria, em última instância, reescrever as regras que estabeleceu para uma mudança monumental no tratamento dos empréstimos estudantis em caso de falência.

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Nos últimos anos, foram apresentados projetos de lei para reformar o sistema. Embora essas tentativas tenham falhado, há um interesse renovado dos legisladores e do governo. O presidente Biden, que ajudou a impor leis de falência do consumidor mais duras como senador, disse que agora apóia a permissão para que as pessoas que entram em processo de falência paguem suas dívidas estudantis.

Ainda assim, as revisões serão desafiadoras. Os formuladores de políticas devem considerar se o relaxamento dos padrões resultará em cortes do Congresso no programa federal de empréstimos ou no aumento dos padrões de qualidade de crédito de credores privados, disse Stanley A. Freeman, sócio da prática educacional do escritório de advocacia Eversheds Sutherland.

Há também a questão do risco moral, o risco de incentivar os mutuários a endividar-se e a evadir o reembolso por meio da falência. Foohey disse que o argumento fracassa por causa do custo, complexidade e estigma moral associados ao pedido de falência.

“Pedir falência não é uma decisão tomada levianamente”, disse Foohey. “Existem muitas verificações internas no sistema de falências para garantir que as pessoas não o estejam usando de forma inadequada.”