U-Md. estudantes encenam protesto e continuam a lutar contra os contratos de aluguel de apartamentos no campus

U-Md. estudantes encenam protesto e continuam a lutar contra os contratos de aluguel de apartamentos no campus

Gavin Kohn, 21, assinou o contrato de aluguel para morar no Courtyards, um apartamento no campus da Universidade de Maryland em College Park, em fevereiro. O novo coronavírus, a essa altura, havia chegado aos Estados Unidos, mas o aluno do segundo ano não sabia que isso iria prejudicar o ano letivo.

Mas, à medida que o vírus se espalhava, ficou claro que seu último ano também estava em perigo. A universidade reduziu a habitação no campus, anunciou planos para conduzir 80 por cento dos cursos de graduação online e impôs requisitos de teste de coronavírus. Kohn e cerca de 500 outros estudantes que planejavam morar em Courtyards e em sua propriedade irmã, South Campus Commons, começaram a se sentir desconfiados quanto a viver em grupos.

Mas, vinculados aos seus aluguéis, eles podem ser forçados a fazê-lo de qualquer maneira.

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Na semana passada, Kohn se juntou a um protesto de caravana com cerca de duas dúzias de seus colegas. O estudante de engenharia mecânica e astronomia passou pelo teto solar do Hyundai Elantra azul de seu irmão e gritou através de um megafone: 'U-Md., Faça alguma coisa!' A fila de carros serpenteava ao redor do prédio da administração principal no campus College Park, que abriga o escritório do presidente.

“Eles precisam fazer a coisa certa e nos ajudar a sair desse contrato”, disse Kohn, que mora a cerca de meia hora de distância em Columbia, Maryland. “Estou muito ansioso com o coronavírus porque moro com três outros colegas de quarto e eu só conheço um deles. E eu tenho meu próprio quarto e banheiro, mas compartilhamos uma cozinha e estamos na mesma sala. Portanto, é bastante assustador, especialmente agora. ”

Centenas de alunos da universidade estão fazendo petições à escola, ao estado e a uma empresa privada para liberá-los dos contratos de aluguel. South Campus Commons e The Courtyards - que abrigam cerca de 3.000 alunos - são ambos construídos em propriedades universitárias, mas os edifícios são propriedade da Maryland Economic Development Corporation (MEDCO), uma entidade estadual. Os alunos que firmaram contratos de aluguel o fizeram com a agência estadual.

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A MEDCO pode pedir dinheiro emprestado, por meio de títulos, para financiar projetos como moradia estudantil em todo o estado.

Os apartamentos são administrados pela Capstone On-Campus Management, uma empresa privada com sede no Alabama. A Capstone, em um comunicado emitido em nome da MEDCO, disse que eles são 'incapazes de liberar todos os alunos devido às suas obrigações para com os detentores de títulos, fornecedores e outras entidades, além de não serem elegíveis para nenhum dos programas federais de ajuda disponíveis atualmente.' A administradora não respondeu a mais pedidos de comentários.

Bob Brennan, diretor executivo da MEDCO, disse que tem uma “responsabilidade fiduciária” de operar as unidades e disse que os inquilinos podem encontrar outros alunos para assumir seus aluguéis. Ele acrescentou que os arranjos de moradia “podem ser muito bem feitos” se os alunos seguirem as diretrizes de saúde pública, incluindo o uso de máscaras, manter-se fisicamente distantes e praticar boa higiene.

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“Eu acho que há muita responsabilidade individual e cuidado que precisa ser tomado para se proteger”, disse Brennan. “Eu moro em um prédio de condomínio, que provavelmente está tão lotado quanto uma de nossas instalações. O prédio não é diferente do meu condomínio. ”

Mas os alunos dizem que é um risco para a saúde e argumentam que eles deveriam ter a opção de optar por não receber acomodação, assim como seus colegas que moram em dormitórios tradicionais. No entanto, a universidade não tem controle sobre os contratos de aluguel assinados pelos alunos no South Campus Commons e nos Courtyards, disse Natifia Mullings, porta-voz do campus.

“Nesse caso, os alunos assinaram contratos com uma administradora privada, não com a universidade”, disse ela por e-mail.

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Alguns alunos, que conseguiram provar que tinham problemas de saúde ou procuraram ajuda jurídica, conseguiram cancelar o aluguel. Cerca de 100 alunos, inspirados por um pequeno número de seus colegas que entraram com ações judiciais, agora contrataram assistência jurídica.

Leonard L. Lucchi, o advogado que representa os alunos, está argumentando que os aluguéis assinados pelos alunos não são mais válidos porque a MEDCO não pode garantir que as unidades sejam habitáveis. A Capstone, em um e-mail de julho, disse aos alunos que nem todas as unidades são adequadas para a auto-quarentena e que aqueles que devem se isolar podem receber alojamento alternativo.

“As Regras e Regulamentos Adicionais contêm requisitos e condições novos e materiais que diferem muito daqueles contidos nos contratos de aluguel”, escreveu Lucchi em uma carta à MEDCO e aos funcionários da universidade.

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Muitos dos alunos citam preocupações financeiras - a perspectiva de gastar entre US $ 800 e US $ 1.000 por mês para passar a maior parte do tempo em aulas online é um desperdício de dinheiro, dizem eles.

Mas também existem preocupações com a saúde. Hannah Aalemansour, que assinou seu contrato em fevereiro para uma mudança em 1º de agosto, deveria morar com três de seus amigos. Dois meses atrás, eles encontraram outros alunos para assumirem seus aluguéis. Aalemansour sabe que ela poderia ter feito o mesmo, mas não achou que fosse necessário na hora.

“Naquela época, não parecia que o risco para a saúde seria tão prevalente no outono”, disse ela.

Os atuais colegas de quarto de Aalemansour são estranhos e ela não sabe quais precauções de segurança, se houver, eles estão tomando. A estudante de biologia e francês tem seu próprio quarto no apartamento, mas dividiria a cozinha, a sala e a lavanderia.

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Ela não se mudou - ou pagou o aluguel de $ 811.

Os cientistas ainda estão aprendendo sobre o novo coronavírus, mas os especialistas têm certeza de que ele pode se espalhar por meio de gotículas respiratórias que são produzidas quando uma pessoa respira, fala, espirra ou tosse.

Essas gotas podem permanecer no ar, potencialmente representando um risco para as pessoas que compartilham espaços - como corredores e banheiros, disse Serene Al-Momen, professora adjunta da George Mason University e chefe-executiva da Senseware, que fabrica sensores que monitoram a qualidade do ar em ambientes fechados .

“Em áreas internas movimentadas, como residências universitárias, um aluno infectado pode produzir muitas partículas virais pequenas e persistentes que criam um ambiente mais arriscado para todos ao redor”, disse Al-Momen. “Portanto, é crucial que os sistemas HVAC tenham ventilação e filtragem adequadas para remover essas partículas o mais rápido possível, especialmente em áreas comuns. Mas a infraestrutura nesses edifícios varia amplamente, tornando difícil dizer se um determinado ambiente é otimizado para remover partículas virais rapidamente. ”

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Legisladores e autoridades locais, incluindo o presidente do campus Darryll J. Pines, recentemente enviaram uma carta aos proprietários de College Park, pedindo-lhes que fossem tolerantes com os inquilinos estudantis.

“Dadas as considerações críticas de saúde pública e o risco para nossa comunidade em geral, pedimos que você trabalhe com os locatários dos alunos e considere permitir que eles encerrem os contratos ou sublocem para outros alunos que desejam permanecer na comunidade”, de acordo com a carta. “Isso permitiria que mais alunos vivessem em outro lugar enquanto participavam remotamente de suas aulas”.

A universidade disse que está ajudando estudantes que estão tentando transferir seus aluguéis. Mas os alunos disseram que não é suficiente.

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Simin Li, graduada em ciência da computação que ajudou a organizar esforços para tirar os alunos de seus aluguéis, disse que a MEDCO está colocando seus detentores de títulos em lugar de seus inquilinos.

“Pense em quantos de nós podemos ficar doentes por causa da cobiça”, disse ela. “Esta é uma questão de saúde e segurança, não uma questão de lucros.”

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